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En promedio, el sol ilumina la tierra y deja 341 vatios por metro cuadrado de energía. El sol emite más energía sobre nuestro planeta cada hora que las aplicaciones de la humanidad en un año entero. Esta energía proporciona es el combustible necesario para soportar la mayoría de las formas de vida de nuestro mundo y lo mantiene lo bastante caliente como para sostenerla. La luz del sol también proporciona la energía al sistema climático de la tierra.  El albedo es la fracción de la luz del sol entrante que nuestro planeta refleja de nuevo a espacio. Si la tierra fuera cubierta por hielo como una bola gigante de nieve, su albedo sería cerca de 0.84, o sea que reflejaría la mayoría (el 84 por ciento) de la luz del sol que incide sobre ella. Por otra parte, si la tierra estuviera cubierta totalmente por un manto de bosque verde oscuro, su albedo estaría cerca de 0.14, que significa que la mayoría de la luz del sol sería absorbida y nuestro mundo sería más cálido que lo es hoy. Las medidas basadas en los satélites estimaron a finales de los años 70 que el albedo medio de la tierra era del orden de 0.30. Los valores más altos de albedo están en las regiones donde la tierra está cubierta sobre todo por la nieve y el hielo, o nubes, o ambas cosas. Los valores más bajos del albedo ocurren en las áreas cubiertas de bosque, océanos y mares.  Hay factores en el sistema climático de la tierra que influyen en cuánta luz del sol es reflejada por nuestro mundo de nuevo al espacio, y cuánto toma y almacena en forma de calor. Cualquier cambio significativo en el brillo de la superficie de la tierra o en el grado de nubes y de aerosoles en la atmósfera afecta a cuánto la tierra refleja la luz del sol, que, a la vez, afecta al sistema climático.

Una caída de tan poco como un 0.01 en el albedo de la tierra tendrían una mayor influencia en el clima como el efecto de doblar la cantidad de dióxido de carbono en la atmósfera, que haría que la tierra conservara 3.4 vatios adicionales de energía por cada metro cuadrado de área superficial.  En de mayo el 6 de 2005, en la revista Science, el equipo de ciencia CERES divulgó que el albedo de la onda corta de la tierra ha estado declinando constantemente como ha puesto de manifiesto el instrumento CERES del satélite Terra, desde que comenzó a tomar medidas en febrero de 2000.  Sobre el periodo de cuatro años (2000 al 2004), el instrumento CERES midió una disminución del albedo de 0.0015, que iguala a la mitad adicional de vatio de energía por el metro cuadrado que conservó en el sistema de la tierra. El equipo de CERES no está seguro sobre qué causó esta disminución en el albedo. Imagen de la NASA por Jesse Allen, Earth Observatory Team, usando datos del CERES Science Team Langley Research Center de la NASA.Accionado por los cambios estacionales de la luz del sol disponible, cerca de los 50 millones de kilómetros cuadrados de la superficie de la tierra experimentan una transición de zona helada a deshelada cada año. La nieve y el hielo desaparecen y, de nuevo, la tierra se congela y endurece, la vegetación verde aparece y se descolora. Los ciclos se repiten año tras año.

Las imágenes de la columna de la izquierda están en color natural, o sea, imágenes hechas de manera similar a lo que verían nuestros ojos. Las de la columna derecha muestran el albedo pero solamente en las longitudes de onda de la luz que las plantas utilizan para la fotosíntesis o el albedo para la radiación fotosintético activa (Photosynthetically Active Radiation, PAR). Los lugares en donde la superficie están reflejando la mayoría de las longitudes de onda fotosintéticas (alto albedo) están con tonalidades grisáceas o tántalo, los lugares en donde la superficie están absorbiendo la mayoría de las longitudes de onda fotosintéticas (albedo bajo) son coloreados desde un verde oscuro a negro. Las áreas grises indican la carencia de datos, por ejemplo, debido a nubosidad persistente. Entre diciembre y febrero, la nieve cubre las latitudes norteñas, haciendo que la superficie de la tierra más reflexiva y, por lo tanto, aumentando el albedo. El albedo en longitudes de ondas fotosintéticas activas es también alto (blanco, tántalo y los valores amarillos) porque es invierno, y las plantas no son muy activas. Mientras que progresan las estaciones, el albedo en longitudes de onda fotosintética activas de la luz disminuye porque las plantas son abundantes y activas; para el período de junio-agosto, la vegetación en Asia está absorbiendo casi toda la luz fotosintética que viene del sol con albedos. Áreas con los albedos más altos uniformes durante la estación de crecimiento del verano incluye la meseta tibetana semiárida (centrada groseramente en los globos), la península árabe (lejos izquierda), y el ártico (arriba).

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